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Que se passe-t-il exactement dans l’eau ?

Sous l'eau, un être humain peut retenir sa respiration pendant près d'une minute. Après quoi, des mouvements de respiration réflexes prennent le relais et font en sorte que l'eau afflue vers les poumons. Deux minutes après, débute la phase de crampes marquée par des tremblements du diaphragme et des spasmes au niveau des cordes vocales. À cet instant précis, les voies respiratoires sont totalement bloquées. Le décès survient dans les trois ou cinq minutes qui suivent.

Dans un premier temps, un bon nageur (un non-nageur équipé d'une bouée de sauvetage ou un nageur inconscient doté de son seul instinct de survie) restera à la surface de l'eau. Toutefois, il est possible que l'eau se fraye un chemin dans les poumons lorsque les eaux du bassin sont troubles ou du fait de l'embrun (par ex. pendant une tempête ou lorsque le vent est fort).

Lorsque l'eau pénètre dans les poumons, elle se mélange à l'air respirable, ce qui entraîne la formation de mousse dans les poumons. Les poches d'air contenues dans les poumons se vident, ce qui entraîne un sérieux manque d'oxygène. Plus le manque est prononcé et plus longtemps il dure, plus graves sont les dommages sur le cerveau, le coeur et les poumons. L'état de choc et la mort sont les conséquences potentielles.

Tous les décès survenus dans l'eau sont considérés comme des « noyades » alors que très souvent, la véritable cause du décès n'est pas la noyade en elle-même, mais la perte de conscience suivie de la submersion. La mort dans l'eau se produit effectivement, mais elle relève de la « noyade atypique » ou « hydrocution ».

Tout type de noyade déclenché par d'autres facteurs (par ex., arrêt cardiaque dans l'eau, crise, perte de conscience, etc.) est appelé noyade secondaire. La noyade primaire concerne presque toujours des non-nageurs ou des plongeurs qui se retrouvent coincés sous l'eau et finissent par épuiser leurs réserves d'oxygène.

La véritable cause de la mort par noyade est le manque d'oxygène (hypoxie), soit du fait de la pénétration de l'eau dans les poumons, ou alors en raison du laryngospasme (spasmes des cordes vocales).


Distinction entre la noyade sèche et la noyade humide

Noyade sèche

La noyade est dite sèche lorsque le nerf vague, situé au sommet du larynx, est stimulé jusqu'à ce que le rythme cardiaque ralentisse et les battements s'arrêtent. Une impulsion traverse le deuxième nerf (le nerf laryngien récurrent) qui parvient au muscle du larynx et déclenche le laryngospasme. L'irritation de la gorge qui entraîne le laryngospasme peut s'arrêter, mais dans 10 % des cas, elle entraîne une noyade sèche.

De nombreuses études ont confirmé qu'un estomac trop plein peut déclencher ce mécanisme. Cette action réflexe peut également résulter d'un « coup sous la ceinture » ou se déclencher lorsque l'estomac heurte violemment l'eau après un plongeon. Bien qu'aucune étude n'ait démontré qu'un plongeon peut entraîner une mort réflexe, l'on peut concevoir que certains accidents de plongée aient été causés par un mécanisme vaso-vagal réflexe.


Noyade humide

La noyade est dite humide lorsque l'eau pénètre sans obstacle dans les voies respiratoires, empêchant ainsi les échanges gazeux.

De plus, l'hémogramme est modifié tel que décrit ci-dessous. Les chances de survie sont très minces ; en plus des complications provoquées par la noyade, les poumons sont gravement endommagés (inflammation pulmonaire).


Noyade en eau douce ou en eau salée

Les effets de la pénétration d'eau dans les poumons et ensuite dans le système sanguin ne sont pas les mêmes selon qu'il s'agit d'eau douce ou d'eau salée. Avec l'eau douce qui ne contient pratiquement pas de sel, l'eau pénètre directement dans le circuit sanguin à travers les poumons, car la salinité du sang est de 0,6 %. En à peu près 4 minutes, le sang est dilué à un ratio de 1:1.